La producción y engorda de salmón en tierra se está presentando, desde hace algunos años, como una atractiva opción tanto para acuicultores que ya tienen experiencia en el rubro, como para inversionistas que perciben aquí un negocio con amplias perspectivas, dada la creciente demanda, a nivel mundial, de proteínas marinas de alta calidad.

Con base en Singapur, la compañía global de gestión de activos –centrada en inversiones de alto impacto–, 8F Asset Management, apreció tempranamente el potencial que pueden tener estas actividades, creando en 2016 la empresa Pure Salmon, la que hoy cuenta con ambicioso proyecto de alcance mundial y que está llamando la atención de numerosos actores del sector.

El primer centro productivo de Pure Salmon ya está en pleno funcionamiento en Polonia (al norte de Varsovia). Allí se cultivan alrededor de 450 toneladas al año de salmón Atlántico (Salmo salar) y sirve también como centro de capacitación y de investigación y desarrollo. En esta planta tiene participación en la propiedad la empresa israelita AquaMaof, conocida por proveer servicios de diseño e implementación de proyectos RAS.

Además de las operaciones en Polonia, Pure Salmon ha anunciado instalaciones en Japón (10.000 toneladas), Estados Unidos (20.000 toneladas), Europa (10.000 toneladas), China (cinco de 20.000 toneladas, cada una), Lesotho (20.000 toneladas) y Brunei (10.000 toneladas). La meta es alcanzar una producción anual de 260.000 toneladas a nivel global.

En entrevista con revista AQUA, el director de Pure Salmon y socio de 8F Asset Management, Martin Fothergill, relató algunos detalles del proyecto, mencionando que la compañía espera remecer la industria acuícola con sus numerosas instalaciones de engorda de salmón bajo sistemas de recirculación de aguas (RAS), situándose cerca de los mercados y ofreciendo productos locales, libres de químicos y sustentables.

¿Qué razones llevaron a los inversionistas de 8F Asset Management a apostar por la acuicultura en tierra?

La misión de Pure Salmon es revolucionar la industria del cultivo de salmón. Con operaciones globales y un objetivo para producir 260.000 toneladas por año, esperamos que la compañía se convierta en líder mundial de salmón de alta calidad, limpio, sostenible y fresco. También esperamos que este proyecto ayude a aliviar los océanos del mundo de las enormes presiones bajo las cuales se encuentran y reduciendo el impacto en los ecosistemas marinos causado por las prácticas comúnmente utilizadas por la acuicultura tradicional, con engorda en jaulas en el mar.

Los inversionistas que participan en el proyecto comparten esta visión y reconocen que el futuro del cultivo de salmón está en tierra, cerca del consumidor, con un transporte mínimo y una mayor frescura y vida útil. Esto no solo está impulsado por los desafíos que presentan los métodos agrícolas actuales, sino que también por la creciente demanda de los consumidores de un producto más sostenible y rastreable, que se cultive localmente.

En cuanto a Estados Unidos, ¿cuáles son sus planes allí?

Pure Salmon está planeando una instalación de 20.000 toneladas en el este de los Estados Unidos. Se espera la finalización de ese proyecto en 2022.

Considerando la experiencia que Pure Salmon ha obtenido hasta la fecha, ¿cuáles son las principales dificultades de la producción de salmón en tierra?

El cultivo de salmón en tierra tiene la ventaja inherente de estar en un ambiente controlado, lejos de la contaminación y otros desafíos externos en comparación con el cultivo en un ambiente oceánico. A medida que la tecnología RAS continúa mejorando y los proveedores de alimentos y ovas desarrollan nuevos productos cada vez más orientados hacia el modelo terrestre, los desafíos del pasado se van reduciendo cada día más.

¿Existen limitaciones productivas y/o tecnológicas que aún deben resolverse?

La combinación del equipo experimentado que tenemos en Pure Salmon, más la experiencia de nuestro socio tecnológico AquaMaof y todo lo que hemos aprendido con las instalaciones de Polonia, nos brindan plena confianza de que podremos escalar nuestra producción y avanzar hacia las instalaciones que tenemos planeadas de 10.000 a 20.000 toneladas.

Sin embargo, estamos conscientes de que la tecnología asociada a los sistemas RAS seguirá desarrollándose y esperamos mantenernos a la vanguardia apoyándonos en nuestro programa de investigación y desarrollo y en toda la experiencia obtenida con los proyectos más emblemáticos.

Varios analistas coinciden en que la producción de pescado en tierra es atractiva, pero que el costo de inversión es demasiado alto. ¿Cuál es tu opinión al respecto?

Por lo que hemos podido observar, hoy existe un claro consenso de que el cultivo de salmón en tierra tiene sentido y será una parte importante de la industria en el futuro. Claramente, una de las barreras de entrada para proyectos a gran escala es la capacidad de recaudar suficiente capital, que solo unos pocos actores han podido hacer con éxito (incluido Pure Salmon). No obstante, el costo de inversión está disminuyendo todo el tiempo y las economías de escala para construir proyectos más grandes son muy atractivas. De igual forma, el costo de producción puede ser también más bajo en relación con el cultivo tradicional en balsas jaulas, especialmente teniendo en cuenta los costos de transporte.

En Canadá, el gobierno de turno está promoviendo la transferencia de toda la producción de salmón desde el mar tierra. ¿Cree que estos planes pueden ser viables?

Sí. Como ya mencioné, creo que hoy contamos con todos los componentes para que la engorda de salmón en tierra pueda ser escalable y rentable. De ese modo, considero que la propuesta es muy viable.