(NatGeo) Quienes estén familiarizados con el océano Austral, el cuerpo de agua que rodea la Antártida, saben que es diferente a cualquier otro.

“Cualquiera que haya estado en ese sitio tendrá dificultades para explicar qué tiene de fascinante, pero todos estarán de acuerdo en que los glaciares son más azules, el aire es más frío, las montañas son más intimidantes y los paisajes son más cautivadores que en cualquier otro lugar al que puedas ir”, afirma Seth Sykora-Bodie, científico marino de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA, por sus siglas en Inglés) y explorador de National Geographic.

Desde que National Geographic comenzó a hacer mapas en 1915, ha reconocido cuatro océanos: el Atlántico, el Pacífico, el Índico y el Ártico. A partir del 8 de junio, Día Mundial de los Océanos, reconocerá al océano Austral como el quinto océano del mundo.

“El océano Austral ha sido reconocido por los científicos durante mucho tiempo, pero como nunca hubo un acuerdo internacional, nunca lo reconocimos oficialmente”, dice Alex Tait, geógrafo de la National Geographic Society.

Las y los geógrafos debatieron si las aguas alrededor de la Antártida tenían suficientes características únicas para merecer su propio nombre, o si eran simplemente extensiones frías del sur de los océanos Pacífico, Atlántico e Índico.

“Es una especie de nerd geográfico de alguna manera”, expresa Tait. Él y el comité de política de mapas de la National Geographic Society habían estado considerando el cambio durante años, observando cómo las y los científicos y la prensa usaban cada vez más el término océano Austral.

El cambio, agrega, se alinea con el de la iniciativa de Society para conservar los océanos del mundo, centrando la conciencia pública en una región en particular que necesita un foco de conservación.

“Siempre lo hemos etiquetado, pero lo hemos etiquetado de manera diferente [a otros océanos]”, dice Tait. “Este cambio fue dar el último paso y decir que queremos reconocerlo por su separación ecológica”, ahonda.

La bióloga marina y exploradora de National Geographic Sylvia Earle también elogió la actualización cartográfica.

“Si bien hay un solo océano interconectado, felicitamos a National Geographic por reconocer oficialmente el cuerpo de agua que rodea la Antártida como el océano Austral”, escribió en un comunicado enviado por correo electrónico. “Bordeado por la veloz corriente circumpolar Antártica, es el único océano que toca otros tres y abraza completamente un continente en lugar de ser abrazado por ellos”.

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*La foto destacada es de contexto y corresponde a archivo del Centro IDEAL.